Activos tóxicos

¿Qué son los activos tóxicos?

Los activos tóxicos son inversiones que son difíciles o imposibles de vender a cualquier precio porque la demanda de los mismos se ha colapsado. No hay compradores dispuestos a comprar activos tóxicos porque se considera que son una forma garantizada de perder dinero.

El término activo tóxico fue acuñado durante la crisis financiera de 2008 para describir el colapso del mercado de los valores respaldados por hipotecas, las obligaciones de deuda garantizadas (CDO) y los intercambios por incumplimiento de créditos (CDS). Grandes cantidades de estos activos figuraban en los libros de varias instituciones financieras. Cuando se hizo imposible venderlos, los activos tóxicos se convirtieron en una verdadera amenaza para la solvencia de los bancos e instituciones que los poseían.

Llaves para llevar

  • Los activos tóxicos son inversiones que se han vuelto inútiles porque el mercado para ellos se ha derrumbado.
  • Los activos tóxicos se ganaron su nombre durante la crisis financiera de 2008, cuando el mercado de valores respaldados por hipotecas explotó junto con la burbuja inmobiliaria.
  • Los llamados capitalistas buitres buscan en realidad activos tóxicos que pueden estar infravalorados y tratan de devolverles la rentabilidad.

Comprensión de los activos tóxicos

Los activos tóxicos fueron originalmente llamados activos problemáticos. Fue necesario que la crisis financiera de 2008 produjera un término más vívido. Fue entonces cuando se hizo evidente que algunas de las mayores instituciones financieras de EE.UU. estaban sentadas sobre una gran cantidad de activos sin valor. De hecho, estaban perdiendo valor a un ritmo que muchos no creían posible.

Esta subestimación del riesgo de pérdidas podría haber sido en parte una falta de imaginación, pero se vio exacerbada por la falta de rigor de las empresas de calificación.

Cómo un activo se vuelve tóxico

La mejor manera de describir un activo tóxico es a través de un ejemplo. John compra una casa y obtiene un préstamo hipotecario de $400.000 con una tasa de interés del 5% a través del Banco A. Mediante el proceso conocido como securitización, el Banco A convierte el préstamo en un título respaldado por una hipoteca y lo vende al Banco B. El Banco B ahora posee un activo que produce ingresos: el 5% de interés hipotecario pagado por John. John continúa pagando su hipoteca porque los precios de las casas están subiendo y su hipoteca está disminuyendo. Está acumulando un capital que puede aprovechar en el futuro. Todo el mundo gana.

Entonces los precios de las casas empiezan a bajar. Resulta que John pidió prestado más de lo que podía pagar, y la casa vale menos de lo que debe. John no paga su hipoteca. El Banco B ya no recibe los pagos a los que tiene derecho. La casa puede ser vendida con pérdidas, si es que las tiene. La garantía hipotecaria del Banco B se ha convertido en un activo tóxico.

Puede decirse que la crisis financiera de 2008 fue causada por una subestimación del riesgo de pérdidas, combinada con una falta de rigor de las empresas calificadoras.

Escala esto por un factor de millones, y tienes la historia del derrumbe de la hipoteca.

Tratar con activos tóxicos

No hay un libro de jugadas definitivo sobre cómo tratar con los activos tóxicos, pero hay un ejemplo de una estrategia que funcionó.

A raíz de la crisis financiera de 2008, el Programa de Alivio de Activos en Problemas (TARP) fue la solución del gobierno de los Estados Unidos. Creó un comprador de último recurso, con mandato legal y patrocinado por el gobierno, que sacó estos activos de los libros de las instituciones financieras y les permitió detener la hemorragia.

Esto, junto con las medidas adoptadas por la Reserva Federal para inyectar dinero en el sistema, probablemente salvó a la economía mundial de caer en una depresión total en lugar de una recesión grave.

En diciembre de 2013, el Tesoro terminó el TARP y el gobierno concluyó que su programa había ganado más de 11 mil millones de dólares para los contribuyentes. TARP recuperó fondos por un total de 441,7 mil millones de dólares en comparación con los 426,4 mil millones invertidos.

El gobierno también reclamó el crédito por haber evitado que la industria automotriz estadounidense fracasara y por haber salvado más de un millón de empleos, ayudando a estabilizar los bancos y a restablecer la disponibilidad de crédito para los individuos y las empresas.

¿Quién quiere activos tóxicos?

Algunos inversores profesionales se especializan en la acumulación de activos tóxicos. Están convencidos de que el valor de esos activos está muy por debajo de los niveles que sus fundamentos justifican.

Estos llamados inversores buitres esperan beneficiarse cuando el miedo se haya calmado y el mercado para tales activos regrese.

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