Sears hace un trato de pensión, se prepara para lo peor

A pesar de haber estado en un frente valiente por tanto tiempo, incluso Sears Holdings (NASDAQ: SHLD) parece estar dispuesto a admitir que hay una buena posibilidad de que la compañía no sobreviva a sus actuales luchas. Sears firmó un acuerdo de cinco años con la Corporación Federal de Garantía de Beneficios de Pensiones para rescatar las pensiones de unos 200.000 empleados si se veía obligada a terminar el plan. Aunque la PBGC dice que el minorista está haciendo los pagos mínimos necesarios, Sears no tiene suficientes activos para cubrir los pasivos si terminara el plan.

Las empresas en quiebra suelen poner fin a sus planes de pensiones para aliviar su responsabilidad, haciendo recaer la carga de la obligación en los contribuyentes. Aunque el PBGC está financiado por las primas pagadas por los empleadores y no recibe fondos de los contribuyentes, también tiene un déficit combinado, o pasivo no financiado, de 76.300 millones de dólares – un récord histórico, aumentando el 24% en un año. Sólo se necesitarían unas pocas grandes empresas que fracasen simultáneamente para acabar con la capacidad de pago de la agencia y que necesiten asistencia federal.

En su informe anual de 2015, la PBGC dice que está en camino de la insolvencia propiamente dicha, y que para 2025, su riesgo de incumplimiento es superior al 50%. En los próximos 20 años, hay un 90% de posibilidades aún más alarmantes de que sea insolvente.

En virtud de su acuerdo con la PBGC, Sears dice que está de acuerdo en proteger los activos de las filiales que poseen bienes inmuebles, así como sus activos de propiedad intelectual, pero tendrán adheridos a ellos los llamados “gravámenes de resorte”, que se activarán si Sears deja de hacer contribuciones a la pensión, prohíbe una transferencia de propiedad en las filiales o pone fin a su plan. También se activarán si Sears o las filiales entran en bancarrota.

Sears tiene un importante pasivo no financiado en sus pensiones, y sus contribuciones al plan siguen creciendo. La compañía contribuyó con 299 millones de dólares en 2015, pero espera ver que crezcan hasta los 314 millones de dólares este año — los pagos podrían alcanzar aproximadamente 416 millones de dólares el próximo año.

Aunque el acuerdo con la PBGC proporciona un poco de seguridad tanto para la agencia como para Sears, está claro que incluso el minorista ve la necesidad de prepararse para lo que en un momento dado se consideró impensable: su eventual desaparición.

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